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Uber面临抉择:自动驾驶的道路还走不走?怎么走?

导读: 在Uber的公司内部,负责自动驾驶技术研究的是Advanced Technologies Group,对于这个部门的未来,Uber的高管们产生了分歧。

在Uber的公司内部,负责自动驾驶技术研究的是Advanced Technologies Group,对于这个部门的未来,Uber的高管们产生了分歧,其中一派高管希望Dara Khosrowshahi,这位去年8月份上任的Uber CEO,可以寻求外部合作,甚至是出售这个部门,但是,另一派高管则认为开发自动驾驶技术对Uber的未来至关重要。

而造成这一切分歧的原因,正是今年3月份发生在亚利桑那州的Tempe市,一辆Uber的自动驾驶测试汽车,撞到了一位推着自行车过马路的妇女,事后的调查显示,Uber的自动驾驶测试车辆识别出了该妇女的存在,但是并没有做出任何反应,而分神的安全员也未能及时阻止事故的发生。Uber随之停止了在Tempe、Pittsburgh、Toronto等城市的测试。

事实上,早在Dara Khosrowshahi出任Uber CEO一职的时候,就考虑关闭一职存于亏损的Advanced Technologies Group。但是,在Washington DC的一次会议上,CEO和其他高管听取了关于Uber自动驾驶研究的简报后,对该部门取得的进展十分满意,并坚信Uber需要大力推动自动驾驶汽车。但是,Tempe的那次事故改变了一切,实际上,Uber的自动驾驶研究一直是命途多舛。

命途多舛的Uber自动驾驶研究

早在2015年的时候,当时的Uber CEO Travis Kalanick决定押注于自动驾驶汽车上,并从Carnegie Mellon University的国家机器人工程中心聘请了大约40名的研究人员和科学家,进行自动驾驶汽车方面的研究,希望让Uber为未来做好准备,届时无人驾驶的车队可以高效、安全并且全天候地运送乘客。

随后的2016年,Uber收购了专注于自动驾驶卡车研发的初创公司Otto。这笔交易让Uber被Google以窃取商业机密罪起诉到法院,因为Otto的创始人从谷歌自动驾驶汽车部门工作。这起案件在今年的时候曾经开庭审理,引发了业界和媒体的广泛关注,但是,Uber最终与Google达成了和解。

除了和友商发生官司,Uber还和监管机构有过冲突。在2016年,Uber就开始在旧金山测试自动驾驶汽车,但是,并没有根据相关的要求,向加州机动车管理部门申请相关许可。在被要求进行的时候,Uber以有安全司机在监控车辆为由拒绝,最终,监管部门最终撤销了Uber在测试的16辆测试车辆。

在Dara Khosrowshahi出任Uber新CEO后,即便是在亏损的情况下,Uber仍然决定加大力度开发自动驾驶汽车,并增加在亚利桑那州的测试里程,根据Uber的目标,希望在今年年底前得到监管部门的批准,在亚利桑那州开始测试自动驾驶汽车服务。时间点上,与脱胎于谷歌X实验室自动驾驶研究项目的Waymo有点接近。

但是,3月份的那起事故改变了一切。

事故发生后的两个月,Uber宣布关闭其在亚利桑那州的无人驾驶测试中心,并且裁员300人。调查这起事故的专家认为,Uber的自动驾驶测试车辆本应检测到并且有足够的时间停车避免事故的发生,这使得Uber不得不对自家的技术进行安全评估,结果将在数月后公布。

在7月份的时候,Uber宣布关闭其自动驾驶货运服务,并且宣布专注于自动驾驶乘用车。但是,Dara Khosrowshahi已经开始淡化自动驾驶汽车在Uber中的作用,在去年的会议上,这位CEO还表示在Uber全球打车网络中,拥有自动驾驶技术是一大优势,但是,在今年5月份的时候,则表示Uber可以授权自己的自动驾驶技术或者是围绕其他公司的产品进行替代式开发。

Uber对自动驾驶汽车态度的转变,让公司内部有了忧虑的情绪,在过去的几个月中,一些在自动驾驶汽车方面有专长的高级工程师和高管离职了,寻找新的工作甚至是创业,Otto的创始人之一Don Burnette,也从Uber离职成为一家名为Kodiak的自动驾驶初创公司的CEO,专注于长途卡车的自动驾驶研究。

上市与竞争压力让Uber何去何从

对于Uber来说,新任CEO Dara Khosrowshahi的任务就是让公司在2019年底前能够顺利上市,这是公司所有股东和员工的希望,毕竟这家公司自2009年成立以来,已经亏损了百亿美金级别的资金,专注于未来的Softbank Vision基金也在Uber砸下了数以十亿美元的资金,一级市场没有更多的资本家来接盘了,唯有到二级市场去。

要上市就要让投资者相信,Uber烧掉了这些钱最终是能够创造出一项可持续的盈利业务,但是,显然现阶段的自动驾驶汽车服务业务并不满足这个目标,Uber的自动驾驶业务每年亏损在1-2亿美金,而新CEO要完成上市任务的前提是尽可能削减一直在亏损的项目。

在今年以来,Uber自动驾驶技术出现重大事故后,一度被Dara Khosrowshahi支持的自动驾驶部门可能不得不面临被出售或者是其他什么改变的结局。但目前,Uber还是很难抉择,毕竟内部的意见尚未统一,外部的竞争压力在加大。

作为最大的潜在竞争对手,脱胎于谷歌X 实验室的Waymo,计划在2018年底2019的时候,推出无人驾驶汽车服务,目前,Waymo已经在大规模测试,在为最终商业化应用做准备。在最新的估值中,著名投行摩根士丹利给客户的报告中,Waymo估值达到1750亿美元,远高于Uber620亿美元的估值。详情请点击《估值1750亿美元的谷歌Waymo,能把技术优势转变为商业优势吗?》。

对于Uber来说,目前还处于烧钱阶段的自动驾驶汽车研发,真的是难以抉择,放弃吧,可能放弃的是未来,一旦Waymo成功商业化应用无人驾驶出租车服务后,再想赶上来就难了。不放弃吧,目前又存在技术困境与公司困境的双重困境下。Dara Khosrowshahi,会怎么选择呢?我们拭目以待。


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